Aziza Nofal : Betlemme spera nel miracolo di Natale mentre la nuova variante ferma i visitatori

 Traduzione Sintesi

Palestinesi: cultura-storia-.società civile-economia


RAMALLAH - Occupandosi di organizzare gli oggetti d'antiquariato nel suo piccolo negozio  vicino alla Chiesa della Natività, Laith Adnan Sobh ha specificato  che spera che questa vacanza  sarà diversa dai precedenti Natali durante la pandemia.

Negli ultimi due anni  la pandemia ha messo a dura prova il suo negozio di souvenir, ma quest'anno Sobh ha ordinato di vendere più sculture in legno.

“Sto rischiando qui. Se la città dovesse tornare di nuovo in isolamento come nei due anni precedenti, dovrò affrontare nuove perdite", ha detto ad Al-Monitor. "Lavoriamo solo durante le festività natalizie e perdere la stagione significa perdite colossali per noi".

“Quest'anno, però, c'è stato un limitato afflusso di turisti in città durante il mese di novembre, che ha leggermente migliorato la situazione economica. Non è la stagione migliore, ma meglio di niente.  

Sobh ha parlato con affetto dei tempi pre-pandemia, quando i turisti affollavano la città e il suo negozio.

“Nel 2019 abbiamo avuto numeri turistici senza precedenti. Il mio negozio era pieno di visitatori da tutto il mondo. Quest'anno è davvero importante che il governo palestinese non chiuda la città. Possiamo ancora contare sul turismo interno e sui visitatori locali se la città rimane aperta".

I residenti di Betlemme, molti dei quali fanno affidamento sul turismo per i propri mezzi di sussistenza, vogliono che la loro città prosperi durante le festività natalizie, ma temono anche la minaccia rappresentata dalla nuova variante COVID-19.

Nina Atwan possiede un negozio di decorazioni natalizie nel cuore della città. Ha anche detto ad Al-Monitor di aver notato un leggero miglioramento  quest'anno.

Negli ultimi due anni, il negozio di Atwan ha avuto pochissimi clienti. "La festa e lo spirito natalizio mancavano quando la città era chiusa", ha detto ad Al-Monitor. “Il nostro negozio non dipende dal turismo straniero. Tuttavia limitare le celebrazioni alla gente del post ,ha creato un'atmosfera triste che ha oscurato la gioia delle vacanze".

"Le vacanze significano feste e atmosfera allegre e gioiose che durano per due mesi", ha chiarito . "Durante questo periodo, la città irradia luce e gioia, qualcosa che è mancato negli ultimi due anni".

In una conferenza stampa del 27 novembre, la municipalità di Betlemme ha annunciato che, con alcune precauzioni sanitarie,  sarebbero ripresi gli eventi natalizi pubblici , tra cui un albero di Natale municipale e un mercatino di Natale di 10 giorni.

Il giorno successivo  le autorità israeliane hanno chiuso l'aeroporto internazionale ai turisti stranieri, molti dei quali avrebbero visitato i territori palestinesi , a seguito della diffusione della nuova variante COVID-19.

Tuttavia, secondo il sindaco di Betlemme Antoine Suleiman, i festeggiamenti pubblici continueranno. Ci aspettavamo un buon traffico turistico quest'anno. La chiusura degli aeroporti israeliani avrà un grande effetto su di noi, ma  Betlemme non smetterà di festeggiare", ha detto Suleiman ad Al-Monitor.

"Nelle circostanze attuali, gli eventi saranno principalmente limitati ai visitatori locali della Cisgiordania e di Gerusalemme occupata, e stiamo davvero riponendo le nostre speranze sui palestinesi nei territori occupati per rilanciare l'economia della città".

Ha sottolineato che gli eventi si terranno sotto rigorose misure di sicurezza pubblica, con controlli della temperatura e requisiti di mascherine.

Nel 2019, la città di Betlemme ha registrato il più alto numero di turisti stranieri, con 3,5 milioni di turisti che si sono riversati in città. L'epidemia di pandemia, tuttavia, ha portato una grave battuta d'arresto alla città, dove l'80% dei residenti dipende dal turismo.

Nonostante un po' di turismo interno  il settore è stato a malapena tenuto a galla, secondo Elias al-Arja, capo dell'Arab Hotels Association e proprietario dell'Hotel Bethlehem.

"Stiamo lavorando per mantenere aperti gli hotel con la speranza che le cose cambino in meglio", ha detto ad Al-Monitor.

“Ci sono state prenotazioni di hotel questo mese, anche se limitate. Alcuni hotel hanno riaperto camere che erano chiuse da tempo. Ma la decisione israeliana di chiudere l'aeroporto ha ucciso le nostre speranze. Sembra che il COVID-19 ci rovinerà ancora una volta la stagione e che le prenotazioni saranno probabilmente cancellate".

Bethlehem hopes for Christmas miracle as new variant stops visitors

RAMALLAH — Busily arranging the antiques in his small shop in the Manger Square near the Church of Nativity, Laith Adnan Sobh said he hopes this holiday season will be different from the previous Christmases during the pandemic.

Over the past two years, the pandemic has taken a heavy toll on his souvenir shop, but this year Sobh ordered more wood carvings to sell.

“I am taking a chance here. Should the city go under lockdown again like the previous two years, I will face new losses,” he told Al-Monitor. “We only work during the holiday season, and missing the season means colossal losses for us,” Sobh said.

“This year, however, there has been a limited influx of tourists to the city during the month of November, which has slightly improved the economic situation. It’s not the best season but better than nothing,” he added.

Sobh spoke fondly of pre-pandemic times, when tourists flocked to the city and his shop.

“In 2019, we had unprecedented tourism numbers. My shop was full of visitors from all over the world. This year, it is really important for the Palestinian government not to close down the city. We can still count on domestic tourism and local visitors if the city remains open,” he said.

Bethlehem’s residents, many of whom rely on tourism for their livelihoods, want their city to thrive during the holiday season, but they also fear the threat brought by the new COVID-19 variant.

Nina Atwan owns a Christmas decoration shop in the heart of the city. She also told Al-Monitor that she has noticed a slight improvement this year.

During the past two years, Atwan's shop had barely any customers. “The festivity and Christmas spirit was missing when the city was closed,” she told Al-Monitor. “Our shop does not depend on foreign tourism. However, limiting the celebrations to locals … created a sad atmosphere that overshadowed the joy of the holidays,” she added.

“The holidays mean cheerful and joyful festivities and atmosphere that last for two months," she said. "During this time, the city radiates light and joy, something that has been missing over the past two years.”

In a Nov. 27 press conference, the Bethlehem Municipality announced that with some health precautions, public Christmas events would resume, including a municipal Christmas tree and a 10-day Christmas market.

The next day, the Israeli authorities closed the international airport to foreign tourists, many of whom would have visited the Palestinian territories, following the spread of the new COVID-19 variant.

According to Bethlehem Mayor Antoine Suleiman, however, public festivities will go on. “We were expecting good tourist traffic this year. The closure of Israeli airports will greatly affect us, but will not stop from celebrating,” Suleiman told Al-Monitor.

“Under the current circumstances, the events will mainly be limited to local visitors from the West Bank and occupied Jerusalem, and we are really pinning our hopes on Palestinians in the occupied territories to boost the city’s economy,” he added.

He stressed that the events will be held under strict public safety measures, with temperature checks and masking requirements.

In 2019, the city of Bethlehem recorded its highest foreign tourism numbers, with 3.5 million tourists flocking to the city. The pandemic outbreak, however, brought a major setback to the city, where 80% of residents depend on tourism.

Despite some domestic tourism, the sector has barely been kept afloat, according to Elias al-Arja, head of the Arab Hotels Association and owner of the Bethlehem Hotel.

“We are working to keep hotels open with the hope that things will change for the better,” he told Al-Monitor.

“There have been hotel reservations this month, albeit limited. Some hotels reopened rooms that have been closed for a while. But the Israeli decision to close the airport killed our hopes. It seems that COVID-19 will ruin the season for us once more, and reservations are likely to be canceled,” Arja said.




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